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MRO探测器发现火星南半球神秘坑洞

2017-12-04    来源:网络转载

 在火星南半球发现的一个神秘凹陷让科学家们对其成因感到困惑。

它究竟是怎么形成的?这个凹陷的外观很奇怪,让人想到沙漠地区那种能够活活将人吞噬的流沙陷阱。有没有可能这是一颗小型太空岩石撞击火星表面形成的?又或者有没有可能这是一次地陷事件造成的?

近日,美国宇航局正在火星轨道上运行的“火星勘测轨道器”(MRO)搭载的“高分辨率成像科学实验”(HiRISE)相机拍摄的图像清晰展示了这一坑洞的景象,以及该地物周围附近类似“瑞士奶酪”一般的奇特地貌。

MRO探测器发现火星南半球神秘坑洞

本文中展示的这张图像拍摄于2017年3月25日,此时正值火星南半球夏末时节。图像拍摄时,太阳高度角很低,从而能够更好的通过阴影效果揭示火星地表形态的立体特征和细节。

美国亚利桑那大学月球与行星实验室(LPL)的研究员阿尔弗雷德·麦克欧文(Alfred McEwen)表示:“我们在残留的二氧化碳干冰层上看到许多浅坑,也就是所谓的‘瑞士奶酪’地貌。但是与此同时这些区域也存在着一些深度更大,穿透更多冰雪和岩层的圆形坑洞构造。”

专家们认为这些凹陷要么是撞击事件导致,要么是地陷导致。光从HiRISE相机拍摄的高清图像上来看,的确会让人联想到地球上一些沙漠地区的流沙凹陷。

但这也并非科学家们首次在火星上观察到此类不同寻常的凹陷结构。就在今年早些时候,就有研究人员对火星南极附近沉积岩层中的几个类似结构进行了考察。

起初科学家们认为这可能是一个撞击坑,但由于地表形态已经被严重改造,使其成因判断出现一定困难。

火星地表撞击坑的大小和分布密度情况能够帮助科学家们判断某个地区的地质年龄。但如果这些凹陷结构经过严重风化改造,那么有时候它们的成因会变得难以查证。

火星勘测轨道器(MRO)于2005年8月12日发射升空,从2006年开始在轨道上采集火星地表数据。数月后,该飞船进行了轨道修正,过程中运用了火星高层大气作为刹车进行减速,从而节约飞船燃料。

最近,MRO飞船再次进行了轨道调整,利用6台中推力引擎进行了持续大约45.1秒的点火以改变其运行轨道,目标是使飞船能够在不久的将来飞越美国宇航局“洞察”(InSight)号着陆器的上空,以利用MRO飞船的通讯能力作为后者的通讯中继站。按照计划,“洞察”号着陆器将在2018年11月26日抵达火星。

美国宇航局喷气推进实验室(JPL)方面表示,在经过11年多的运行之后,目前MRO飞船仍然非常健康,功能完善。预计在未来很长时间内,这艘长寿的飞船还将继续为我们提供有关于火星的丰富资料。